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Helion联合创始人兼首席技术官克里斯·皮尔(左)和创始人兼首席执行官大卫·科特利在华盛顿州雷德蒙德的工厂里。该公司于2013年在美国成立。Helion的总部最近搬到了附近的埃弗雷特。这家初创公司今年夏天在纽约市破土动工,占地2.5万平方英尺。(氦核图)

聚变能源公司氦核筹集了5亿美元的巨额资金,如果在未来几个月和几年实现关键里程碑,还可能再筹集17亿美元。

该公司将利用这笔资金建造其7.0版本的“北极星”(Polaris)聚变发电机,该设备将安置在华盛顿州埃弗雷特(Everett)正在建设的一个设施中。阳城官员预计,2024年投入使用时,它将成为世界上第一个核聚变电力示范设施。额外的资金将允许该公司将这项技术商业化。

这项投资引人注目,不仅因为其规模,还因为它是核聚变能源潜力的风向标。核聚变能源有望实现理论上无限、无碳的发电。联合国气候变化框架公约第26次缔约方会议(COP26)上正在进行的令人担忧的谈判表明,人们迫切需要更多的化石燃料替代品。

Helion创始人兼首席执行官表示:“越来越多的资金投入到核聚变领域,不仅是我们,还有其他公司。这表明,有很多聪明人正在关注核聚变领域,并说,‘嘿,这里正在发生真正的进步。’大卫Kirtley

其中包括总部位于加州的TAE Technologies公司,该公司今年已筹集了两轮融资,总计约4.1亿美元,以及位于不列颠哥伦比亚省的General Fusion公司,该公司在1月份宣布了一笔7800万美元的交易。西雅图的Zap能源公司是聚变领域的新兴公司之一,今年5月获得了2750万美元的投资。全世界至少有42家核聚变能源公司,其中许多位于美国

Helion团队在华盛顿州埃弗雷特的新总部。该公司正在该市建造一个2.5万平方英尺的设施,将容纳其第七代聚变发电机。(氦核图)

太平洋西北地区的科技领袖们已经对核聚变表示了支持。比尔·盖茨(Bill Gates)的Breakthrough Energy Ventures投资了马萨诸塞州的联邦聚变系统公司(Commonwealth Fusion Systems);亚马逊创始人杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)支持通用Fusion;TAE得到了后期的支持保罗•艾伦他与盖茨共同创立了微软。

Helion的E轮融资由OpenAI首席执行官、Y Combinator前总裁、Helion董事会主席萨姆·奥特曼(Sam Altman)领导。他对这轮融资的贡献是3.75亿美元,这是他做过的最大的投资,Altman告诉CNBC.Facebook联合创始人Dustin Moskovitz、Mithril Capital和Capricorn Investment Group等现有投资者也参与了本轮融资。该公司成立于近10年前,此前获得了7200万美元的风险投资和500万美元的政府拨款。

Axios报道称,Helion目前的估值为30亿美元。

通过核聚变在地球上创造能量的想法可以追溯到几十年前,而太阳就是一个巨大的核聚变机器。那么,是什么让这项技术花了这么长时间才发展到现在呢?

“结果比我们想象的要困难得多,”他说克里斯•汉森他是华盛顿大学从事核聚变研究的资深科学家。“实现核聚变并产生能量所需要的条件是极其、极其具有挑战性的。”

我是一名太阳工程师。(氦核图)

多年来,科学家们一直预测,人类制造的核聚变能只需要几年的时间,但那一天似乎从未到来。

Kirtley自己预计在2013年他的设计将在2019年投入商业应用。他说,有限的资金阻碍了Helion的努力。但多年来,Helion不断取得进展。它已经开发出一种技术,可以创造出一种脉动的、高强度的磁场,这是产生核聚变条件所必需的。今年早些时候,该公司表示,它的原型发电机是首个超过1亿摄氏度的商用设施,这是支持核聚变的重要基准。

前方仍有挑战。太阳神的聚变系统使用氘,也被称为重氢,是氦的同位素作为燃料。理想的聚变的温度是2亿摄氏度,尽管它的工作温度要低得多。如果这听起来很热的话,确实很热。太阳的中心是温暖的1500万度相比之下。尽管如此,该公司仍能在开发新发电机的同时不断提高其热容量。

柯特利说,更大的技术障碍是燃料回收。Helion的过程是将燃料注入系统,产生直接转化为电力的核聚变,排出燃料,分离氦同位素,然后重复这个过程。这个循环目前需要10分钟才能完成。我们的目标是将频率降到每秒一次。太阳穴工程师已经能够在更小的规模上加速这一过程,现在必须加快速度。

该公司还在努力增强其生产发电机中使用的电子产品和材料的能力。虽然这需要更大的房地产足迹和更多的员工,但希望这一战略将帮助Helion避免供应链中断。

柯特利预计,到2024年,现有的63名员工将增加一倍以上,达到130人。他们将雇佣熟练的技术人员,技术员,机械师,工程师和其他科学家。

他说:“这笔资金可以用来组建团队、制造制造北极星发电机系统。”因为风能、太阳能和水力发电还不足以让世界摆脱对化石燃料的依赖。

科特利说:“我们的数据中心、工厂和特斯拉卡车充电站都需要工业规模的、清洁的、无碳的电力来提供动力。我们相信,核聚变就是答案。”

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